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27年前,一款外设差点主导了游戏操控的未来

发布日期:2019-09-02 10:05:45 | 编辑:互联网创业网| 阅读次数:

  在科技发达、能源紧缺的今天,电动车已经成为了一种新的风潮,它们节能环保、而且先进时尚。但电动车并不是一个新生事物,你知道在100年多年前,1909年美国最畅销的贝克车就是一辆电动车吗?实际上,几乎当时所有的畅销车都是电动车。但就在转瞬之间这些电动车就突然间销声匿迹了,直到近几年又再一次的成为了潮流。

  而就像汽车行业一样,游戏产业中的潮流也在进行着这样的循环。在1989年,两个新的游戏设备诞生了。其中一个外观几乎毫无亮点,而且技术落后,思想呆板。而另一个则充满科幻色彩,并使用了当时的尖端技术,对后世游戏文化和技术发展产生量巨大的影响。它们中的一个会在一年后停产;而另一个则会一直壮大下去,成为游戏历史上最伟大的硬件之一。

  说到这里,你应该能够猜到孰胜孰负了。但你真的猜对了吗?因为保守、呆板的是Gameboy,任天堂史上最著名的游戏掌机之一,无数游戏玩家心中的经典。而思想超前的则是能量手套(Power Glove),游戏史上最臭名昭著的游戏外设之一,多数玩家对它的了解也仅限于搞笑视频中。

  虽然1989年时任天堂在游戏界已经势不可挡,但在当时Game Boy并没有技术上的优势,相比于它那板砖式的身材和过时的黑白屏幕,世嘉Game Gear简直就是次世代机型。Game Boy的设计理念还停留在老式掌上游戏机的概念,而世嘉已经在制作符合现代人审美的掌机了。如果你生活在当时,你一定会认为Game Gear炫酷的外观和精美的彩色屏幕会把Game Boy打得满地找牙。

  而另一方面,由美泰公司(Mattel)生产的能量手套则是与Game Boy思路完全相反的极端产品。现在游戏界最流行的莫过于VR技术了,而能量手套就是最早投产的VR和体感设备之一。能量手套采用了很多超前的创意,使用了很多先进的技术,而它的售价为80美元。作为对比,Game Boy在当时的售价为89美元。如果你是当时的人,你一定会说:能量手套才是未来!

  然而事情的结果我们都已经知道了。历史告诉我们,Game Boy大获成功,而能量手套则一败涂地。为什么?你可能会问。要回答这个问题,我们要从能量手套的诞生说起。

  能量手套的诞生

  1981年Thomas Zimmerman从麻省理工大学毕业,但却苦于找不到工作。于是他就在家里自己研究虚拟电子音乐,希望制造一个能够感知自己手部动作的设备,这样就能够弹空气吉他了。于是他用一些简易的原料制作了一个能够感知手指动作的手套,并为它写了配套的程序,用不同的手势可以代表不同的音符。Zimmerman认为自己的发明非常有潜力,因此为它注册了专利。

  之后Zimmerman在雅达利工作了一段时间,雅达利对他的发明很感兴趣,并想用1万美元购买这项专利,但Zimmerman拒绝了这个请求。之后不久,雅达利的业绩每况愈下,Zimmerman也离开了雅达利继续为自己的发明寻找出路。

  后来Zimmerman偶然遇到了Jaron Lanier。Lanier是一名天才的作曲家、视觉艺术家和计算机科学家,曾被时代周刊选为全球最具影响力的100人之一。作为一个极富创造力的作曲家,Lanier一直想用电脑来演奏音乐。当时他正在开发一个新的编程语言,希望用图像和声音来表示程序代码,比如一个冰块的图标表示程序停止,而袋鼠表示跳到下一个命令行,如此将编程过程可视化、简易化。

  它是VR的起源

  遇到Zimmerman之后,Lanier认为Zimmerman的手套非常适合自己正在开发的编程语言。因此,Lanier和Zimmerman就共同成立了VPL研究公司,全称为虚拟编程语言公司(Visual Programming Languages),它也是全球首个研究虚拟现实技术的公司,现代意义上的虚拟现实技术(Virtual reality)就是由Jaron Lanier和他的VPL公司开创的。

  VPL成立后,他们就一直在改良Zimmerman的手套,最终为它加入了电磁感应系统和光纤式传感器,并命名为数据手套(Date Glove)。数据手套在感应的精确性上有了显著的提升,这也使他们的产品受到了广泛的关注。

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  这时,一家纽约的小公司AGE(Abrams/Gentile Entertainment)也注意到了数据手套。AGE本是靠为电影设计海报为生,之后他们将目光转向了游戏产业。他们想制作一套全3D的虚拟现实游戏系统,有专用的头盔和操控外设。最后AGE找到了VPL,希望能够将这种体感操作引入游戏中。VPL同意合作并提供了相关的设计图纸,于是AGE开始研发游戏手套。

  AGE还为手套配备了液晶显示面罩和立体声音响来打造沉浸式的虚拟现实系统。但由于当时任天堂过于强大,AGE的设备根本无法生存。这时主工程师Chris Gentile抄袭了20多年后NBA球星杜兰特的专利,他说:“如果你不能打败他们,那就加入他们”。AGE对手套进行了改造,让它能够作为任天堂NES的控制器。这时全美最大的玩具生产商美泰公司(Mattel)找上门来,要求和AGE合作推出这款虚拟现实控制器。

  AGE面临的最大挑战就是降低成本,当时的数据手套二代的造价为惊人的8800美金。因此他们将感应系统改为超声波感应,将传递介质由光纤替换成了导电油墨,这样将成本直接缩减为了23美元,并命名为能量手套。

  不平静的圣诞

  在前期准备完成之后,美泰和AGE开始说服任天堂授权自己的产品。美泰认为这款产品是革命性的,但任天堂却认为这个产品只是个噱头而已。但最终任天堂还是同意了美泰的提议。得知这个消息,美泰欣喜若狂,等不及要在当年的圣诞节推出这款产品,但问题是,当时距离圣诞节只剩短短5个月的时间了。

  显然美泰不想等更长的时间,因此断然决定能量手套一定要在圣诞节前发售。这是一个危险的决定,虽然能量手套已经大体完成,但当时并没有能量手套专用的游戏作为支撑。为了解决这个问题,美泰买下了横版动作游戏《黑街争斗(Bad Street Brawler)》,并加入了手套控制的功能,让它成为了能量手套的首发游戏。

  另外,美泰还找到了游戏制作人Novak,请他为能量手套做一些专用游戏。Novak本人认为“能量手套是世界上最蠢的东西”,但为了实现自己做游戏的梦想,Novak依然接受了这个工作。经过了很长的思考后,Novak就做出了《超级手套球(Super Glove Ball)》。在这款游戏中,玩家可以用手在虚拟的3D空间里打壁球。这也是唯一款得以发售的能量手套专用游戏,由著名的英国游戏开发商Rare代工。

  但这款游戏直到1990年的10月份才得以发售,这时能量手套已经发售了将近一年的时间了。而就在这段很短的时间里,能量手套经历了过山车式的大起大落。在发售之初,能量手套那科幻感的概念和炫酷的外形立刻引发了巨大的轰动,在最初的六周中就卖出了65.4万个,有些地区一度供不应求。但随之而来的,则是热度的快速消退。

  能量手套没有配套的游戏,而在玩其他NES游戏时的兼容性也非常差,最主要的是这些游戏都不能表现出能量手套的真正潜力。于是能量手套上的灰尘越积越厚,玩家们的热情也从顶点逐渐跌到了谷底。

  而到了1990年10月,《超级手套球》终于发售了,但玩家们已经没有了兴趣。而美泰公司也已经失去了耐心,并直接叫停了能量手套的生产和在研发中的游戏。就这样能量手套在自己的生日歌中退出了历史的舞台。

  这里我们就可以回答之前的问题了。能量手套的失败在很大程度上要归咎于投产过于仓促,导致设备和软件的脱节,更重要的是技术和外部环境还不成熟。而Game Boy虽然理念不新鲜,技术不先进,但却有足够的好游戏作为支撑。Game Boy笑到了最后,任天堂也将这种步步为营的设计理念一直延续至今。

  虽然能量手套的理念过于超前,导致了早年夭折,但在它一年的生命中,美泰公司依然得到了可观的利润。而且能量手套也为后世带来了灵感和教训,它是VR技术的先驱者,任天堂的Wii,微软的Kinect等体感设备也是受到了能量手套的直接启发。它让人们意识到体感游戏和VR游戏等天马行空的创意,还没有现实的基础作为支撑。

  躺在地上的领路人

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  很多人嘲笑美泰没有做足够的市场调查,但我想说的是,幸亏他们没有作好市场调查。因为市场调查不能为我们带来互联网和个人电脑,市场调查也不能为我们带来这样奇特、超前的创意和设备。萧伯纳说:“进步都是那些不走寻常路的人创造的”,如果没有能量手套,我们就不会知道这是多么不成熟的主意,而且也不会知道玩家对VR和体感技术的反应。而这本身就是一种进步。

  正是这些新奇的设备,将创意和想法深深的植入了孩子们的大脑中,因此才有了我们今天更为成熟的VR和体感技术。虽然现在的技术可能已经远远超出了早期设计者们的想象,但我们依然要感谢那些敢于开拓、敢于创新的人,因为我们都知道,有时创新是要付出惨痛代价的,而往往保守的经营策略才能得到好的收益。但有些公司从没有让销量阻挡自己创新的脚步,在这一点上,他们更值得玩家的尊敬。

  历史总是充满了巧合,有时让人浮想联翩。如果Zimmerman当初将专利卖给了雅达利,雅达利会不会逃过破产的命运呢?如果美泰在多等一年发售,能量手套会不会避免悲剧的结局而将VR变成主流的游戏方式呢?如果任天堂没有同意能量手套的开发,还会有后来的Wii、Kinect等体感设备和现在的VR热潮吗?

  这些问题我们无法回答,但我知道的是,今天电动车真正成为了未来的发展趋势;Thomas Zimmerman最初想要的空气吉他也已实现;VR技术逐渐在成为新的热点;而AGE最初想打造的沉浸式虚拟现实系统,正是目前人们追求的终极VR体验。

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  这是一个循环,但我们不是回到了原点,而是在历史的进程中迈出了一步。取得如此的成绩,我们不仅要赞美现代科技的伟大,同时也应该想到曾经倒下的那些探路人。虽然他们的梦想是由我们实现的,但在历史中,我们的未来是循着他们画出的地图在前行的。

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